Stromatolites, the oldest living fossils – part 1: Shark Bay, Australia / Estromatólitos, os mais velhos fósseis vivos, parte 1: Shark Bay

Recent stromatolites at Shark Bay, photo by F. Caxito
Shelly Beach, photo by F. Caxito
Shelly Beach, photo by F. Caxito

Stromatolites are the oldest known evidence of life, dating back to more than 3.5 billion years ago. They are formed by colonies of cyanobacteria that trap mostly calcareous sediments in column-shaped structures. Nowadays they only occur in places with high salinity where animals that mess up the ocean floor in search of food (the seagrazers) thus destroying the columns can’t survive, as in Hamelin Pool, Shark Bay, Australia. In effect, it was the first appearance of complex animal forms including seagrazers that ended the reign of stromatolites over the geological record.

Other than stromatolites, only species that are adapted to highly saline environments, such as the fragum cockle, can survive in Shark Bay waters. Their predominance in these waters is highlighted by the typical “sand” of Shell Beach.

Os estromatólitos formam a evidência mais antiga de vida na Terra, datados de mais de 3,5 bilhões de anos atrás. Eles são formados por colônias de cianobactérias que prendem principalmente sedimentos calcários em estruturas em forma de coluna. Atualmente, eles ocorrem apenas em locais com alta salinidade, onde os animais que mexem no fundo do oceano em busca de comida (os seagrazers), destruindo as colunas não podem sobreviver, como em Hamelin Pool, Shark Bay, Austrália. De fato, foi a primeira aparição de formas animais complexas, incluindo seagrazers, que encerrarou o reinado dos estromatólitos sobre o registro geológico.

Além dos estromatólitos, apenas espécies adaptadas a ambientes altamente salinos, como o berbigão, podem sobreviver nas águas de Shark Bay. Sua predominância nessas águas é destacada pela típica “areia” de Shell Beach.

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